Sander van der Leeuw, Dekan der School of Sustainability an der Arizona State University, gehört zu den sechs Gewinnern des Champions of the Earth-Preises 2012 der Vereinten Nationen. Professor van der Leeuw, ein ausgebildeter Archäologe und Historiker, wurde in der Kategorie Wissenschaft und Innovation für seine Forschungen zu den Beziehungen zwischen Mensch und Umwelt und die wissenschaftliche Erforschung von Innovation als gesellschaftlichem Prozess ausgezeichnet. Er ist einer von 51 Champion-Preisträgern, die den UN-Preis erhalten haben, seit er 2005 ins Leben gerufen wurde.

Die Auszeichnung als Champion der Erde ist das Flaggschiff der Vereinten Nationen für Umwelt, das herausragende Visionäre und Führungskräfte für ihre Inspiration und ihr Handeln für die Umwelt auszeichnet. Zu den bisherigen Preisträgern zählen der frühere US-Vizepräsident und Friedensnobelpreisträger Al Gore, der mexikanische Präsident Felipe Calderón, die chinesische Schauspielerin und Umweltanwältin Zhou Xun, der Präsident des Biomimicry Institute Janine Benyus und der frühere sowjetische Vorsitzende und Friedensnobelpreisträger Michail Gorbatschow.

Zu den diesjährigen Empfängern zählen der Präsident der Mongolei, Tsakhia Elbegdorj, der brasilianische Bankier Fábio C. Barbosa, der Unternehmer für erneuerbare Energien, Sultan Ahmed Al Jaber, der renommierte Schweizer Aeronaut Bertrand Piccard und der kenianische Maasai-Naturschützer Samson Parashina.

"Jeder dieser sechs Gewinner hat sich durchgesetzt, um gezählt zu werden - oft im Gegensatz zu denjenigen, die sich nicht für Veränderungen, sondern für den Status quo einsetzen", sagte Achim Steiner, Generalsekretär der Vereinten Nationen und Exekutivdirektor des United National Environment Program (UNEP). "Dabei haben und zeigen diese Gewinner den politischen Willen, das frische Denken und die kreativen Lösungen."

Professor van der Leeuw, ein Bürger der Niederlande, leitete zunächst eine Reihe regionaler archäologischer Forschungsprojekte in Syrien, Holland und Frankreich, um die langfristige Entwicklung der Beziehung zwischen Gesellschaften und ihrer Umwelt zu verstehen.

Später konzentrierte sich seine Arbeit darauf, die Probleme der heutigen Wüstenbildung und Landverschlechterung aus einer langfristigen Perspektive zu betrachten und zu beobachten, wie Veränderungen in der natürlichen Umwelt mit technologischen, soziologischen und wirtschaftlichen Veränderungen zusammenhängen. Dies betraf bis zu 60 Forscher aus 11 europäischen Ländern und konzentrierte sich auf Forschungsgebiete in allen nördlichen Mittelmeer-Randstaaten. Sein Team war das erste, das den Ansatz komplexer adaptiver Systeme auf die Probleme der Umwelt übertrug.

"Als Wissenschaftler für Umweltveränderungen und Nachhaltigkeit denke ich, dass die größte Herausforderung nicht in der Wissenschaft liegt, obwohl es viele Bereiche gibt, in denen wir nicht genug wissen und mehr Arbeit geleistet werden muss, sondern die Notwendigkeit zu kommunizieren "Ändern Sie unsere Denkweisen und Einstellungen, um Nachhaltigkeit zum Kern unseres täglichen Verhaltens zu machen - individuelle und politische Entscheidungen", sagte van der Leeuw.

Van der Leeuw kam zum ersten Mal im Jahr 2000 als Gastprofessor an die ASU. Gleichzeitig war er Gastprofessor am Santa Fe Institute in New Mexico. Anschließend wurde er externer Professor am Santa Fe Institute, eine Position, die er immer noch innehat. 2004 kehrte er zur ASU zurück und wurde Gründungsdirektor der School of Human Evolution and Social Change am College of Liberal Arts and Sciences. 2010 wurde er zum Dekan der School of Sustainability am Global Institute of Sustainability (GIOS) der ASU ernannt, einem strategischen Forschungsbereich im Büro für Wissensunternehmensentwicklung.

"Sander ist international anerkannt für seine intellektuelle Führungsrolle, um zu verstehen, wie sich die komplexen Systeme der Erde an Stress und den Innovationsprozess anpassen und wie sich diese beiden Faktoren auf die menschliche Evolution und den sozialen Wandel ausgewirkt haben", sagte Rob Melnick, Executive Dean am Global Institute of Sustainability der ASU und seine Schule der Nachhaltigkeit. "Vor allem hat Sanders Lehre und Forschung dazu beigetragen, dass zahlreiche Studenten, Fakultäten und Forscher herausgefunden haben, was für eine erfolgreiche und nachhaltige Zukunft getan werden kann."

Die Champions of the Earth-Preise wurden am 4. Juni in Rio de Janeiro im Rahmen einer Zeremonie verliehen, die zu den offiziellen Veranstaltungen im Vorfeld der Konferenz der Vereinten Nationen für nachhaltige Entwicklung (Rio + 20) zählte. Die Konferenz findet 20 Jahre nach dem Erdgipfel 1992 in Rio statt, auf dem die Länder die Agenda 21 verabschiedeten, einen umfassenden Plan, um das Wirtschaftswachstum zu überdenken, die soziale Gerechtigkeit zu fördern und den Umweltschutz zu gewährleisten. Es wird erwartet, dass Tausende von Staats- und Regierungschefs sowie Vertreter von Nichtregierungsorganisationen (NRO) an der Rio + 20-Konferenz vom 20. bis 22. Juni teilnehmen und ihre Diskussionen auf zwei Themen konzentrieren: eine grüne Wirtschaft im Kontext einer nachhaltigen Entwicklung und der Beseitigung der Armut, und ein institutioneller Rahmen für eine nachhaltige Entwicklung.

Zur Verfügung gestellt von der Arizona State University