Um sich selbst zu schützen, ändern einige Tiere schnell ihre Farbe, wenn sich ihre Umgebung ändert, aber Chamäleons ändern ihre Farben auf ungewöhnliche Weise, wenn sie mit anderen Chamäleons interagieren. Forscher der Arizona State University haben herausgefunden, dass diese Farbveränderungen nicht "aus dem Nichts" kommen. Stattdessen vermitteln sie bei wichtigen sozialen Interaktionen unterschiedliche Arten von Informationen.

Wenn sich beispielsweise männliche Chamäleons gegenseitig um Territorien oder um weibliche herausfordern, wird ihre Färbung heller und intensiver. Männer, die hellere Streifen zeigen, wenn sie aggressiv sind, nähern sich eher ihrem Gegner, und diejenigen, die hellere Kopffarben erzielen, gewinnen eher Kämpfe. Auch wie schnell sich ihre Köpfe verfärben, ist ein wichtiger Indikator dafür, welches Chamäleon ein Gefecht gewinnen wird.

Die Ergebnisse der Studie werden heute online in der Zeitschrift Biology Letters veröffentlicht .

Russell Ligon, Doktorand an der School of Life Sciences der ASU, und Kevin McGraw, außerordentlicher Professor an der Schule, verwendeten fotografische und mathematische Modellierungswerkzeuge auf neue Weise, um zu untersuchen, wie die Farbänderung von verschleierten Chamäleons ( Chameleon calyptratus ) zu aggressivem Verhalten in Beziehung steht . Sie untersuchten die Entfernung, die maximale Helligkeit und die Geschwindigkeit des Farbwechsels von 28 verschiedenen Flecken auf den Körpern der Chamäleons.

"Wir haben festgestellt, dass die Streifen, die am deutlichsten sichtbar sind, wenn Chamäleons ihren Körper seitlich gegenüber ihren Gegnern zeigen, die Wahrscheinlichkeit vorhersagen, dass ein Chamäleon einen tatsächlichen Ansatz verfolgt", sagte Ligon. "Außerdem hat die Kopffärbung - insbesondere Helligkeit und Geschwindigkeit der Farbänderung - vorausgesagt, welche Eidechse gewinnen wird."

Chamäleons haben normalerweise ruhende Farben, die von Braun bis Grün reichen, mit einem Hauch von Gelb, aber jedes Chamäleon hat einzigartige Markierungen. Während eines Wettbewerbs zeigen die Eidechsen helle Gelbs, Orangen, Grüns und Türkise. Interessanterweise wurden die wichtigen Farbsignale an den gestreiften Körper- und Kopfpartien akzentuiert, wenn die Chamäleons aus einiger Entfernung ihre Streifen zeigten und diese vor dem Kampf mit einem "frontalen" Ansatz verfolgten.

"Durch die Verwendung heller Farbsignale und die drastische Veränderung ihres Erscheinungsbilds werden die Körper der Chamäleons fast wie eine Werbetafel - der Sieger eines Kampfes wird oftmals bestimmt, bevor sie tatsächlich physischen Kontakt aufnehmen", sagte Ligon. "Der Sieger ist derjenige, der seinen Gegner zum Rückzug veranlasst. Während sie manchmal physische Kämpfe austragen, sind diese Wettbewerbe sehr kurz - fünf bis 15 Sekunden. Meistens beenden ihre Farbdisplays den Wettbewerb, bevor sie überhaupt anfangen. "

Dies ist die erste Studie dieser Art. Das Forschungsteam machte Fotos von Farbstandards und schätzte die Empfindlichkeit verschiedener Fotorezeptoren in ihren Kameras. Dann verwendeten sie Informationen über die Physiologie und Empfindlichkeit der Photorezeptoren von Chamäleons und waren in der Lage, die Farben zu messen, die die Echsen tatsächlich sahen. Obwohl diese Methode zuvor zur Quantifizierung der statischen (unveränderlichen) Färbung verwendet wurde, ist diese Studie die erste, die eine schnelle Farbänderung quantifiziert und dabei die visuellen Empfindlichkeiten der untersuchten Tiere berücksichtigt.

Es gibt ungefähr 160 Chamäleonarten auf der Welt. Verschleierte Chamäleons ( Chameleon calyptratus ) sind auf der Arabischen Halbinsel beheimatet - insbesondere im Jemen und in Saudi-Arabien. Sie sind Allesfresser und leben im Wesentlichen als Einzelgänger, außer bei der Paarung. Viele Chamäleons sind einem hohen Risiko ausgesetzt, da die Zerstörung ihrer Lebensräume alarmierend schnell vor sich geht.